Cloud Connected Cobot

De voordelen van een cloud-connected cobot

Auteur: Christian Janse, Universal Robots

  Christian Janse Universal Robot

Op de koelkast die automatisch alle ingrediënten bestelt als je zin hebt om je favoriete gerecht te maken, zitten we intussen al even te wachten. Maar langzaamaan zijn er in onze huishoudens al verschillende toepassingen terug te vinden van het zogenaamde Internet of Things (IoT), waarbij apparaten, systemen en gegevensbronnen voortdurend met elkaar en met de cloud verbonden zijn. Denk bijvoorbeeld maar aan je draadloze speaker die je via je app bedient, of een thermostaat die communiceert met je auto en de verwarming – of de airco – al wat hoger zet als je in aantocht bent.

Uiteraard beginnen ook tal van bedrijven zich te realiseren dat het interessant kan zijn om hun apparaten en processen met de cloud te verbinden. Dat levert voordelen op, waarvan realtime analytics, voorspellend onderhoud, online support en diagnostiek, en cloud back-ups de voornaamste zijn. Uiteraard zijn ook collaboratieve robots of cobots bijzonder geschikt om met de cloud te verbinden. Wat zijn daar de voordelen van, maar ook: waar lopen bedrijven mogelijk tegenaan?

Analytics

Als we het over analytics hebben, dan zie je dat dat vooral wordt ingezet om het antwoord te vinden op twee vragen: “Wat is er gebeurd?” en “Wat gaat er gebeuren?”

De vraag “Wat is er gebeurd?” kun je beantwoorden door machine-data uit je cobots te verzamelen, zodat je onder andere de historische productiedata, variaties in cyclusduur en de oorzaken van storingen kunt begrijpen. Er zijn een aantal oplossingen om machine-data te verzamelen en te visualiseren. Sommige van deze oplossingen verzamelen generieke informatie om de status van de machine aan te geven.

Andere oplossingen richten zich op een diepere integratie met een bepaald apparaat, zoals een robot. Vooral cobots zijn verfijnde machines en hebben aanzienlijk meer informatie beschikbaar voor geavanceerde analytics. Deze softwareoplossingen zijn met name nuttig om een robotapplicatie af te stellen op bijvoorbeeld een hogere productie of om moeilijk te vinden programmeerproblemen op te sporen.

De vraag “Wat gaat er gebeuren?” wordt beantwoord door geavanceerde software die gebruikmaakt van machine learning om een bepaalde applicatie beter te begrijpen en experts te waarschuwen als er afwijkingen op de normale werking worden gedetecteerd.

Back-ups

Het programmeren van een cobot in een productieomgeving is niet zo moeilijk, maar soms kan zo’n klus wel even duren. En na verloop van tijd moeten er weleens zaken worden aangepast in het cobotprogramma om nieuwe onderdeelnummers of wijzigingen in de productieomgeving op te vangen. Al dat waardevolle werk zie je uiteraard niet graag verloren gaan. Je kunt eventueel handmatig back-ups van je werk maken om je gegevens te beschermen, maar daar kruipt flink wat tijd in. Bovendien moet je ervoor zorgen dat je deze back-ups regelmatig maakt om te voorkomen dat je (te veel) data verliest op het moment dat er iets voorvalt – een datalek bijvoorbeeld. Om van dit handmatige proces af te zijn, tijd te besparen en te zorgen dat er regelmatig automatisch een realtime back-up wordt gemaakt, is het verstandig je werk naar de cloud te back-uppen.

Van andere belangrijke bestanden, zoals logbestanden en andere diagnostische en kalibratiebestanden van de cobot, wordt ook vaak een back-up gemaakt. Deze bestanden zijn weliswaar niet dagelijks nodig, maar essentieel bij het oplossen van problemen of als er een defecte robotcontroller moet worden vervangen of opnieuw gebouwd. Als je deze bestanden veilig in de cloud hebt, kun je ze openen wanneer je ze het meest nodig hebt. En sommige back-upoplossingen bieden de mogelijkheid om deze bestanden eenvoudig te delen met je cobotdistributeur of -integrator, zodat zij makkelijk mee kunnen kijken.

Support

Een cobot die verbonden is met de cloud is gemakkelijker te ondersteunen. Als je met een applicatie worstelt of tegen problemen aanloopt, kun je je analytics, logs, I/O-status en dergelijke eenvoudig delen met experts binnen je bedrijf of met je distributeur, integrator of de fabrikant. Zit de cobot niet in de cloud, dan moet er voor deze activiteiten vaak een bezoek op locatie worden afgelegd, wat voor vertraging zorgt en voor alle partijen duur is.

De voordelen van het verbinden van robots met de cloud zijn duidelijk. Dus wat houdt bedrijven tegen? Het antwoord is meestal in één van deze twee categorieën te vinden: de kosten/complexiteit of twijfels rond veiligheid.

De kosten en complexiteit van het verbinden van cobots voorbij

Veel oplossingen voor cloud-connected robots vereisen kostbare en soms ingewikkelde hardware. Soms is er een speciale netwerkconfiguratie nodig en complexe installatieprocessen. En vaak moet er naast de maandelijkse abonnementskosten ook apart voor de hardware betaald worden – iets wat moeilijk uit te leggen is.

Maar: er zijn oplossingen die zowel de kosten als de complexiteit vermijden. Zo is er bijvoorbeeld cloudsoftware ontworpen voor cobots van Universal Robots die standaard op de controller van de robot draait, waardoor er geen externe hardware nodig is. Bovendien wordt de cobot eenvoudig geregistreerd door via een mobiele app een QR-code te scannen op de programmeerunit van de robot. Zo wordt de cobot makkelijk verbonden met de cloud en zijn er geen dure add-ons of modules nodig.

Veiligheid van cloud-connected robots

Veiligheid is een van de grootste zorgen wanneer we welk device dan ook met de cloud verbinden. Het wordt altijd aangeraden een firewall rond je netwerk in te bouwen, zodat alleen betrouwbaar verkeer toegang heeft. Werk bijvoorbeeld met een producent die zijn cloudsoftware zodanig heeft ontworpen dat het jouw data beschermt en dat je zonder risico’s kunt profiteren van de voordelen van de cloud.

Bedrijven die slim gebruikmaken van de mogelijkheden hebben een concurrentievoordeel op bedrijven die dat niet doen, vooral nu iedereen thuiswerkt. Cobotleveranciers met open platforms cultiveren bovendien een robuust ontwikkelaarsecosysteem. Zulke open platforms kunnen door de cloud veel meer dan wat mogelijk is met een geïsoleerd offline systeem. Het is tijd om robotica naar een volgend niveau te tillen in deze verbonden wereld.